Järnfotssnäcka

Den tveklöst coolaste miljön på jorden är hydrotermala källor. Sådana finns i geologiskt aktiva områden i djuphaven. Källorna sprutar ut vatten som kan vara över 400 grader varmt. Vattnet har värmts upp av magma och är blandat med mineraler. När vattnet svalnar fälls mineralerna ut och bildar höga skorstenar, så kallade black smokers. De största är 50 meter höga och finns i Stilla havet.

Bor det någon vid hydrotermala källor? Länge trodde forskare att ingenting klarar av att leva i en så varm och giftig miljö, men det visade sig att hydrotermala källor är riktigt välbefolkade. Där finns 10 000 – 100 000 gånger fler levande organismer än på den omgivande havsbotten. Tji fick forskarna.

Alla andra ekosystem är baserade på solljus. Växter omvandlar solljus till energi genom fotosyntes. Djur får energin när de äter växterna och blir sedan ätna av andra djur som blir ätna av andra djur som blir… ja, du fattar. Vid hydrotermala källor är basen i näringskedjan någon helt annat: svavel från jordens inre. Bakterier som finns vid källorna livnär sig på svavel. Favoritmaten är svavelväte: en giftig gas som luktar som ruttna ägg. (Om du hade kunnat känna lukten av en hydrotermal källa hade det alltså inte på något sätt varit en trevlig lukt.) Bakterierna blir i sin tur ätna av djur, och på det sättet har ett stort ekosystem utvecklats.

Många av de djur som lever vid hydrotermala källor är overkligt fantastiska. Att säga att de är jättekonstiga verkar överflödigt för det säger nog sig själv. Det här är första gången ett av dessa djur blir veckans vattenvarelse, men det är verkligen inte sista.

Foto: Thefeaturedcreature.com Järnfotssnäckan är en superhjälte. Precis som Spindelmannen fick spindelegenskaper genom att bli biten av en radioaktiv spindel fick järnfotssnäckan järnets egenskaper genom att leva i en miljö med väldigt märklig kemi. Blötdjur brukar vara mjuka. Det är lite av grejen med att vara ett blötdjur. Järnfotssnäckan har helt ändrat på det på ett mycket radikalt vis: genom att ha en inbyggd rustning av metall. Jag ser framför mig en tecknad serie som heter IRONSNAIL eller METALSNAIL.

Vi hittade järnfotssnäckan så sent som år 1999. Den hittades på 2420 meters djup vid en hydrotermal källa som heter Kairei och ligger vid oceanryggen i mitten av Indiska oceanen. Snäckan saknar svenskt namn men heter Crysomallon squamiferum på latin och scaly-foot gastropod på engelska.

Metallen i järnfotssnäckan är en sorts järnsulfid, det vill säga en förening av järn och svavel. Det är samma material som mineralet pyrit. Det finns väldigt mycket vi inte vet om järnfotssnäckan, men en sak vet vi: att den är det enda djur vi känner till som använder järnsulfid på det här sättet.

Snäckan har till och med utformat sitt skydd på ett komplext sätt. Skalet består av tre lager som fyller lite olika funktioner. Det yttersta lagret består av metall. Det mellersta lagret är det tjockaste. Det är organiskt och har en stötdämpande funktion. En sådan är bra att ha till exempel när en krabba försöker klämma sönder skalet. Dessutom stänger det mellersta lagret ute värme så att snäckan slipper bli överhettad. Det innersta lagret består av det kalkhaltiga mineralet aragonit. Det är det material som snäckors skal brukar bestå av. Snäckans kropp är täckt av fjäll- eller sköldliknande skal som kan bli 8 millimeter långa. Även de innehåller järnsulfid.

Den amerikanska militären är mycket intresserad av järnfotssnäckan och forskar på dess skal med syftet att utveckla bättre skyddsutrustning.

Anledningen till att järnfotssnäckan har en så häftig rustning är, inte helt oväntat, att den vill vara skyddad från rovdjur. Vid hydrotermala källor finns bland annat en sorts kägelsnäcka. Kägelsnäckans harpun må kunna tränga igenom många material, men metall går inte. Jag ser framför mig hur järnfotssnäckan tar på sig superhjälteuppdraget att rädda oss alla från de läskiga kägelsnäckorna.

Kommentera

Fyll i dina uppgifter nedan eller klicka på en ikon för att logga in:

WordPress.com Logo

Du kommenterar med ditt WordPress.com-konto. Logga ut /  Ändra )

Google-foto

Du kommenterar med ditt Google-konto. Logga ut /  Ändra )

Twitter-bild

Du kommenterar med ditt Twitter-konto. Logga ut /  Ändra )

Facebook-foto

Du kommenterar med ditt Facebook-konto. Logga ut /  Ändra )

Ansluter till %s

%d bloggare gillar detta: